Crea sito

K2-18b, la nuova super-Terra con un vicino inaspettato

3 minuto/i di lettura

Una nuova ricerca pubblicata dall’Università di Toronto e che utilizza i dati raccolti dall’European Southern Observatory (ESO) ha rivelato che un esopianeta poco conosciuto, chiamato K2-18b, potrebbe essere una versione ingrandita della Terra. Tale esopianeta, si è scoperto inoltre, sembra avere un vicino.

Come afferma l’autore principale dello studio Ryan Cloutier:

Essere in grado di misurare la massa e la densità di K2-18b è stato tremendo, ma scoprire un nuovo pianeta extrasolare è stato fortunato ed egualmente emozionante.
Entrambi i pianeti orbitano attorno al K2-18, una stella nana rossa situata a circa 111 anni luce nella costellazione del Leone. Quando il pianeta K2-18b fu scoperto per la prima volta nel 2015, si scoprì che stava orbitando all’interno della zona abitabile della stella, rendendolo un candidato ideale per avere acque in superficie liquide, un elemento chiave per ospitare le condizioni di vita per come la conosciamo.

Leggi anche: Il pianeta Ross 128b, simile alla Terra viene verso noi

Il set di dati utilizzato dai ricercatori proviene dall’HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet Searcher), il telescopio dell’ESO da 3,6 m residente all’Osservatorio di La Silla, in Cile. HARPS consente di misurare le velocità radiali delle stelle, che possono essere influenzate dalla presenza di pianeti vicini. Lo strumento, quindi, consente di rilevare pianeti molto piccoli in orbita attorno a queste stelle. Per capire se K2-18b fosse una versione scalata della Terra (principalmente rocciosa), o una versione ridotta di Nettuno (principalmente gassosa), i ricercatori hanno dovuto prima capire la massa del pianeta, usando le misure della velocità radiale prese con HARPS.

Leggi anche: Dopo Arecibo, un altro messaggio inviato nello spazio

Infatti, come afferma Cloutier:

Se riesci a ottenere la massa e il raggio del pianeta, puoi misurare la densità di massa dello stesso e questo può dirti di che cosa è fatta la maggior parte del pianeta. Con i dati attuali, non possiamo distinguere se il pianeta sia prevalentemente roccioso con una piccola atmosfera gassosa o sia pianeta prevalentemente acquatico con uno spesso strato di ghiaccio. Ma con il James Webb Space Telescope (JWST) potremo sondare l’atmosfera e vedere se ha un’atmosfera estesa o è un pianeta coperto d’acqua.

Il JWST, che sarà lanciato nel 2019, sarà utilissimo nella raccolta di una serie di dati per lo studio del sistema solare, dell’universo primordiale e degli esopianeti.

Mentre osservava i dati di K2-18b, Cloutier inoltre, notò qualcosa di insolito. Oltre a un segnale che si verificava ogni 39 giorni dalla rotazione di K2-18, e uno che avveniva ogni 33 giorni dall’orbita di K2-18b, notava un segnale diverso che si verificava ogni nove giorni. Come egli afferma:

Quando abbiamo buttato i dati sul tavolo per la prima volta, cercavamo di capire di cosa si trattava: devi assicurarti che il segnale non sia solo rumore, e devi fare un’analisi accurata per verificarlo, ma vedere quel segnale iniziale era un buona indicazione per l’esistenza di un altro pianeta
Quindi, mentre il nuovo pianeta K2-18c è più vicino alla sua stella e probabilmente troppo caldo per essere nella zona abitabile, K2-18b sembra essere una Super-Terra, il che significa che ha una massa simile a quella terrestre.

Pin It on Pinterest